Rex Weyler cuenta nuestra historia

Página - 20 enero, 2012
Rex Weyler fue el primer Director de la Fundación Greenpeace, el editor del primer newsletter de la organización, y el cofundador de Greenpeace Internacional en 1979. Fue también fotógrafo y reportero en las primeras campañas de focas y ballenas de Greenpeace y ha escrito una de las mejores y más exhaustivas historias de la organización, “Greenpeace” (Raincoast, 2004). Su libro, “Sangre de la Tierra, una historia del Movimiento Indoamericano”, fue nominado al Premio Pulitzer. “Verde profundo” es la columna mensual de Rex, donde recorre las raíces del activismo y el ecologismo, y nos cuenta acerca del pasado, presente y futuro de Greenpeace.

Capítulo 37: Riqueza Real

Diciembre 2011

"El dinero y los valores de mercado no pueden ser usados para evaluar la riqueza real del ambiente." -- Howard T. Odum

En los años 1970, Howard T. Odum explicó la economía humana usando fundamentos de la ecología y la energía. Su trabajo permanece esencial para ecologistas, que imaginan conseguir la “sostenibilidad”. Su “Energía, Ecología, y Economía” de 1973 proporciona un buen resumen de sus preocupaciones por nuestro futuro, y ayuda a explicar por qué el consumo y las tecnologías crecientes tienen límites. Un Descenso Próspero” (2001, con su esposa Elisabeth), proporciona soluciones realistas.

Odum consultó el proyecto Límites de Crecimiento y reconoció a Herman Daly (Economía Estable del Estado, 1977) como un economista raro, que vio la realidad en su complejidad total. Las páginas de cierre de “Poder del Ambiente y Sociedad” de 1971 de Odum, advirtieron la llegada del pico máximo de energía y la deuda creciente: “Puede haber un período largo de nivelar los presupuestos de energía,” escribió; “la economía creciente puede acabarse. El ciudadano sentirá este proceso como inflación.” Como predijo Odum, la humanidad alcanzó aquel “presupuesto de nivel de energía” en 2005 y ahora afronta el fin de una economía global creciente.

La hija de Odum – Dra. Mary Odum Logan, profesora adjunta en la Universidad de Alaska Anchorage – recuerda, “En los años 1960, oí conferencias de mesa respecto a los problemas energéticos y ecológicos que atestiguamos hoy. Mi padre estaría impresionado de que los gobiernos hoy presumen las arenas de alquitrán y el gas de esquisto como estrategias de rescate, una ilusión que él desechó en los años 1970. Explotar depósitos de energía negativos con ganancias positivas, agota la energía, destruye los ecosistemas boreales, drena acuíferos y aumenta el calentamiento global. Mi padre nunca creyó que seríamos tan estúpidos.”

Calidad energética y economía

La economía energética de Odum comienza con un entendimiento de que la energía proporciona el fundamento para todos los procesos de la vida, pero que toda la energía no es igual. A medida que la energía es transformada en un ecosistema, disminuye la cantidad mientras aumenta la concentración. Odum acuñó “Emergía” para explicar las variaciones de calidad de energía. En Contabilidad Ambiental: En “Emergía y Toma de Decisiones Ambientales” (1996), él explica como la energía asegura “trabajo real” y “riqueza real” en cualquier sistema biofísico incluyendo una economía humana:

“Entender la economía requiere que tanto la circulación de dinero como los caminos a la riqueza real sean representados juntos, pero por separado. El dinero sólo es pagado a la gente y nunca al ambiente por su trabajo... Por lo tanto, el dinero y los valores de mercado no pueden ser usados para evaluar la riqueza real del ambiente. Cuando los recursos del ambiente son abundantes, se requiere poco trabajo de la economía.” (1996, p. 55)

La riqueza real no tiene flujo de dinero hasta que los humanos imponen uno. Todas las sociedades humanas y no humanas por la mayor parte de la historia humana consumieron la riqueza real de la Naturaleza sin dinero. Las sociedades humanas modernas, por ejemplo, pagan a madereros y pescadores para cosechar la energía englobada en la Naturaleza. Dentro del sistema humano, el dinero puede ampliarse exponencialmente, pero la “riqueza real” permanece limitada por la energía, materiales y procesos biofísicos.

Los servicios gratuitos del ambiente –árboles, pescado, agua dulce, reciclaje de nutrientes, y otros – requieren un costo de energía más alto una vez que los comercializamos, como el agua embotellada y el alimento procesado. La mayoría de los alimentos norteamericanos y europeos son “energía neta negativa.” Invertimos más calorías (hidrocarburos, fertilizantes, trabajo, transporte) que las calorías en el alimento que consumimos. En un sistema natural, esto no es remotamente sostenible. Odum explica:

La gran vanidad del Hombre Industrial imaginó que su progreso en las producciones agrícolas era debido al nuevo conocimiento... Una generación entera... pensó que la capacidad de carga de la tierra era proporcional a la cantidad de tierra bajo cultivo y que había llegado una mayor eficiencia en el uso de la energía del sol. Esta es una broma triste, ya que el hombre industrial ya no come papas hechas de la energía solar; ahora come papas en parte hechas de petróleo (1971, p. 115)

Cuando los recursos son escasos, los costos de obtención son más altos... y el mercado pone un valor alto en el producto... Los valores de mercado son opuestos a la riqueza real... y no pueden ser usados para evaluar las contribuciones ambientales o el impacto ambiental (1996, p. 60).

El combustible fósil representa energía solar almacenada, concentrada más de mil millones de años, por lo cual podemos comer alimento de energía neta negativa, por un rato. Cualquier plan de sustituir aquel flujo de hidrocarburos por, supongamos, paneles solares y molinos de viento, debe examinar el análisis de “emergía” de Odum.

“La energía se mide en calorías, BTUs, kilowatts-hora... pero la energía tiene una escala de calidad que no indican estas medidas. La capacidad de hacer trabajo... depende de la calidad de energía... medible por la cantidad de energía de calidad menor requerida para desarrollar el grado mayor. [Odum, 1973, Energía, ecología y economía].

Las hojas transforman la luz solar dispersa (de bajo grado) en madera de alto grado; el tiempo y la presión transforman eso en carbón o petróleo. Se pierde energía en cada etapa. Usamos subsidios de hidrocarburos – minería, fabricación, transporte – para paneles solares o plantas nucleares. Las celdas solares y los molinos de viento requieren hierro y cobre, pero trate de extraer el cobre con energía solar y usted pronto captará la idea.

Odum redefinió ciertos conceptos económicos basados en estos fundamentos energéticos:

Economía energética: “La ciencia de la economía puede beneficiarse de replantear más de sus teoremas para incluir principios de poder. Los estudios de dinero solos son tan incompletos como los estudios de los ciclos minerales solos. (1971, p. 182).

Reciclaje: “Cualquier combinación compatible de plantas y animales es autoprovechosa... [Si] no hay ningún bucle de retorno de minerales de desecho a las plantas, se interrumpe una función necesaria tanto para animales como para plantas y estas especies pierden (1971, p. 175).

Odum está siendo diplomático, pero presenta una advertencia importante para los humanos. Sus principios de economía energética no son sólo metáforas. La propia sociedad representa energía englobada.

Energía y justicia social: “A medida que se inyectan combustibles fósiles, aumenta el papel de las máquinas, desplazando al hombre en el trabajo mecánico simple. El trabajo total hecho aumenta el nivel de vida pero sólo para aquellos que pueden enchufarse a la economía con un servicio que tiene un valor de amplificación mayor que las máquinas. (1971, p. 185).”

Sólo algunos privilegiados tienen acceso a la educación, capital y recursos robados que “amplifican” suficientemente su valor para acumular riqueza monetaria en un mundo de energía y recursos limitados. Todos los demás, la mayor parte de la humanidad – y toda la naturaleza – son degradados en esta jerarquía energética que carece de los bucles de retroalimentación necesarios.

Desempleo: “Los circuitos de un sistema que deben mantenerse, pero no se usan para el trabajo del sistema pueden ser descritos como desempleo. Cierta parte de cualquier población necesita... proporcionar capacidad de reserva para realizar funciones de mantenimiento de tiempo completo y acciones de aumento de información, como sueño, educación y relajación. Sin embargo, demasiado desempleo significa un sistema con demasiado costo de mantenimiento. (1971, p. 188).

El desempleo es una disfunción de sistema, no sólo un fracaso personal del desempleado. Este principio es opuesto al anterior respecto al valor social individual. El subsidio de energía fósil en la sociedad humana se concentra entre los ricos mientras millones de personas pasan hambre o permanecen subempleadas. La injusticia social está directamente ligada al consumo ecológicamente insostenible entre los ricos.

Deuda: “El crédito es el flujo de trabajo por el cual se retrasa el bucle de retorno de dinero… los sistemas ecológicos operan principalmente a crédito... las plantas en primavera producen para los animales con sus reservas de dinero mineral, mientras que los animales y microbios pagan con minerales a las plantas... mucho después de la cosecha, pero a tiempo para comenzar un nuevo ciclo (1971, p. 188).

En la economía humana, aumentar la deuda es energía falsa. En la naturaleza, todas las deudas se pagan y nadie es “demasiado grande para evitarlo.”

Inflación: “La inflación es una aceleración del grado de dinero circulado en relación al flujo de energía.” (1971, p. 195).

En los años 1930, un sistema económico que funcionaba mal y la transición de una economía solar rural a una economía urbana de combustible fósil crearon menor productividad... Agregar dinero sólo estimulará el flujo de energía cuando las provisiones de la energía sean grandes. Agregar dinero cuando las fuentes de energía son limitadas simplemente crea inflación.” (Odum y Odum, 1976, p. 55, 58).

La riqueza real – agua dulce, suelo cultivable, vida silvestre – no es creada por el dinero, ni s destruye cuando se acaba el dinero. Si se produce dinero más rápido que la riqueza real, el sistema colapsa. Atestigüé el choque económico de 2008: el flujo mundial de energía alcanzó su punto máximo en 2005 y permaneció llano, pero la economía (dinero) siguió creciendo. Con energía llana y economía creciente, los precios del petróleo se elevaron de 30 a 147 dólares. La factura de energía anual mundial se quintuplicó y la economía colapsó, exponiendo los activos bancarios tóxicos (energía falsa).

Límites: El “Principio de Poder Máximo” de Odum ayuda a explicar por qué el consumo tiene límites y por qué las sociedades complejas golpean la pared aunque las tecnologías y la eficiencia mejoren. Los sistemas autoorganizados y las especies dentro de ellos maximizan la recolección de energía y la usan para crear bucles de retroalimentación para traer más energía. Sin embargo, hay una compensación entre eficiencia y poder. Un sistema más eficiente puede ir más despacio, entregando menos productividad. Un sistema arreglado para ir más rápido puede gastar energía.

Los sistemas naturales duraderos típicamente alternan el almacenaje de energía con el consumo. Esta pulsación usa más energía, pero produce estabilidad permitiendo flexibilidad y creatividad dentro del sistema. Los sistemas resistentes permiten el cambio. Así, el control de sistema en sí mismo es limitado. Atestigüe el costo social de los sistemas políticos que buscan controlar el cambio y castigar a los propios principios de autoorganización que revisten la elasticidad.

Odum describe cómo los flujos de Energía en cualquier parte del universo se organizan en una “jerarquía de transformación de energía.” Por ejemplo, se requieren muchos julios de luz solar para hacer un julio de la materia orgánica. La energía se pierde en cada transición, pero la energía englobada está más concentrada.

Un árbol proporciona un ejemplo de la jerarquía de energía. Las hojas y las raíces diminutas reúnen y concentran luz solar diluida y recursos dispersos. Las ramas más grandes y raíces transforman químicamente la energía en concentraciones más altas – gastando energía para hacerlo. Finalmente, el tronco de árbol representa la energía de alta calidad, útil como combustible, construcción y otros. Una sociedad humana – incluso en el nivel de tizón – representa energía sumamente concentrada, a costo considerable para el sistema orgánico.

¡Sin embargo – y aquí está el truco que la humanidad necesita entender – cada nivel jerárquico de energía concentrada tiene que prestar apoyo a la estructura de recolección de energía en conjunto, de otro modo no puede durar!

El tronco de árbol no puede ser sólo consumidor de energía y materiales; tiene que ayudar a las hojas (de las cuales creció) a hacer un mejor trabajo de recolección de energía. Este es un sistema vivo. El árbol no puede “desperdiciar” su fotosíntesis en inversión de madera que no sirva al sistema para maximizar el procesamiento de energía.

Las redes ecológicas alimentarias son ejemplos complejos de las jerarquías de energía. Los depredadores “pagan” la energía capturada de la presa, proporcionando servicios al ecosistema – regresando nutrientes concentrados al suelo y limitando las presas – de otra forma, como Odum explica, los depredadores serían un mero desagüe de energía y fallecerían. Estas cuentas de energía son perfectas en la naturaleza, las deudas se pagan, el desequilibrio se resuelve y los residuos se reciclan.

Sostenibilidad Real

Así, vislumbramos el desafío de la humanidad. Somos un desagüe de energía en el ecosistema y hemos compuesto aquel problema convirtiéndonos en un desagüe material (bosques agotados, pesquerías colapsadas, suelos erosionados) y productores de desechos no tratados (basura, toxinas, CO2, etc.). Los sistemas naturales soportarán un nivel complejo de concentración de energía (como la sociedad humana) si aquella complejidad devuelve al sistema una ganancia de energía neta. La humanidad no está haciendo eso.

El consumo de combustible fósil ha financiado nuestra civilización compleja que ha rebasado la capacidad de su hábitat. La agricultura de combustible fósil parece productividad aumentada, pero realmente representa la degradación del sistema. Las computadoras parecen “eficientes” porque no explicamos su subsidio de hidrocarburos. Aún no hemos resuelto cómo devolver el pago al sistema mayor. La tierra no acepta dólares, letras bancarias u obligaciones de deudas colaterales.

“La teoría económica neoclásica sólo funcionó en el ascenso,” advierte Mary Odum Logan, “y no funcionará en el descenso. La agenda autoamplificada de crecimiento se deshace en el minuto que usted reduce los aportes de energía. Aquellos bucles autocatalíticos de retroalimentación causan un momento de bip-bip al Coyote Calamidad, cuando nuestra economía se encuentra suspendida en el aire sobre el abismo.

“Agregue dinero y es como jalar un hilo si no hay riqueza real para mover la economía. El dinero se amontona en las manos de los ricos, crea ricos y pobres, y sesga incentivos hacia el crecimiento dispendioso, lujo, mansiones y mega yates en lugar de trabajo económico real. Preste para comprar cosas, especialmente cuando las cosas están engranadas hacia el viejo paradigma y usted sólo terminará con montones de casas y autos deportivos  apilados en un callejón sin salida de concreto.”


Los pensamientos de Howard Odum revelan que defender estilos de vida más modestos no es pesimismo, sino realismo.

Links a sus libros (en inglés):

-Un Descenso Próspero
-Ambiente, Poder y Sociedad

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