Palmolie is de goedkoopste eetbare olie op aarde en een belangrijk ingrediënt in sommige biobrandstoffen. De wereldwijde vraag boomt en agro-bedrijven palmen grote delen van het land in om de palmolieproductie uit te breiden naar Afrika.


Een van deze bedrijven is Herakles Farms in New York, een agro-bedrijf dat banden heeft met Blackstone, een van 's werelds grootste private equity firma's. Als Herakles doorgaat met zijn palmolieplantage in Kameroen, zal het de levens van tienduizenden mensen in tientallen dorpen beïnvloeden. De plantage zou 70.000 vierkante kilometer bos wegvagen, een gebied groter dan het eiland Manhattan, en dat tussen vier beschermde gebieden in.

Herakles Farms portretteert zichzelf graag als weldoener en zegt dat het “aan de groeiende mondiale vraag naar voedsel wil voldoen en daarom duurzame en milieuvriendelijke projecten met de volle steun van de lokale bevolking opstart".

Maar in Kameroen is dit nauwelijks het geval.
Tijdens een Greenpeace-excursie naar Kameroen deze maand, was ik getuige van de brede lokale oppositie tegen de controversiële, lucratieve palmolieplantage van Herakles Farms.

Mensen zijn bang dat ze hun land en hun levensonderhoud zullen verliezen aan de Amerikaanse dochteronderneming SGSOC (SG Duurzame Oliën Kameroen). Veel boeren in het gebied werken als zelfstandige. Ze telen onder andere cacao, taro en maïs. SGSOC heeft geen kaarten van de voorgestelde palmolieconcessie vrijgegeven, waardoor dorpelingen niet weten hoeveel landbouwgrond ze eigenlijk zullen verliezen.

Herakles Farms heeft dus zeker niet de volle steun van de lokale bevolking. 
Tijdens een bezoek van de gouverneur van de regio Fabe en Toko op 6 juni droeg de lokale bevolking t-shirts met de slogan "SGSOC buiten - geen plantage op onze grond". Ze zette ook een spandoek op met de boodchap: "meneer de gouverneur, welkom in Toko. Wij zeggen nee tegen SGSOC/Herakles Farms". Dorpelingen uit Fabe plaatsten traditionele juju-symbolen, zoals palmbladeren, bij de ingang van de plantage, om SGSOC-werknemers de weg te versperren.

Er is hevig gereageerd op deze protesten, met intimidatie en arrestaties. Demonstranten werden naar het politiebureau van Mundemba gebracht en enkele dorpelingen werden voor enkele dagen gearresteerd.

Herakles Farms is er op een of andere manier in geslaagd om een heel gunstig contract te bekomen. Zo heeft het bedrijf grote belastingvoordelen ontvangen en de huurprijzen voor de grond zijn ongelooflijk laag (US $ 1 per hectare). Belastingen zullen bijna niets bijdragen aan de overheidsinkomsten, terwijl SGSOC geen in- of uitvoerrechten betaalt voor 99 jaar. Het is zelfs onduidelijk of de Kameroenese arbeidswetgeving wel telt voor de arbeiders op de plantage.

Herakles Farms doet zijn best om dit soort nieuws te verbergen en zal in plaats daarvan blijven praten over "samenwerking", "gemeenschapssteun" en "economische groei". Maar Herakles Farms vecht tegen de tijd. Het heeft duizenden palmoliezaailingen die binnenkort misschien te oud zijn om te planten; dat zou een grote verspilling van tijd en geld voor het bedrijf zijn.

Herakles vecht ook om de Roundtable on Sustainable Palm Oil (RSPO) aan boord te houden, die producenten certificeren als 'duurzaam'. Ze zouden hun geloofwaardigheid ten aanzien van potentiële kopers en investeerders verliezen als ze de kans om gecertificeerd te geraken ontlopen.

Uit een onafhankelijke beoordeling van de High Conservation Value Resource Network Technical Panel bleek de High Conservation Value (HCV) die SGSOC bestelde, zeer gebrekkig. Het WWF en SAVE hebben twee formele klachten ingediend bij RSPO, dat voort ook klachten kreeg van wetenschappers, Kameroenese en internationale organisaties. Greenpeace verwacht dat RSPO zo snel mogelijk zal beslissen dat het Herakles Farms project niet geschikt is voor certificatie.

Het voorgestelde palmolieproject door SGSOC is het verkeerde project op de verkeerde plaats. Het moet worden gestopt. In plaats van een model voor duurzame palmolieproductie in Kameroen te willen worden, genereert het project grote sociale conflicten en kan het tot grootschalige vernietiging van het regenwoud leiden in een van de meest ecologisch kwetsbare gebieden van Afrika.

Daarom heeft Greenpeace aan potentiële investeerders in dit project, zoals de Afrikaanse Ontwikkelingsbank, gevraagd om dit controversiële palmolie-project niet te financieren.


_ Filip Verbelen is forest campaigner bij Greenpeace International.