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走進綠色和平實驗室:解密科學家團隊以精簡資源,保護全球環境

作者: Greenpeace 綠色和平

您知道綠色和平有自己的實驗室嗎?有執行過哪些任務?跟著綠色和平資深科學家 David Santillo 一探究竟,認識這個團隊如何以科學研究,為全球政策帶來無數正向改變。

綠色和平實驗室位於英國艾克斯特大學(University of Exeter),共有八位全職科學家、配備先進的儀器設備,所有資源都仰賴綠色和平會員一點一滴的支持。1987 年成立至今,把關有害化學物質使用、追蹤塑膠污染,透過獨立調查,研究團隊交出許多深具影響力的科學發現與數據,促成全球環境政策改變。

綠色和平為何成立科學實驗室?

為什麼綠色和平要成立實驗室?因為唯有如此,才能獲知大型工業設施污染的獨立資訊。實驗室由生物學家 Paul Johnston 在 1987 年成立,他是實驗室的首席科學家,當時他的首要任務是採集水樣本並運用綠色和平船艦上的氣相層析質譜儀(Gas Chromatography-Mass Spectrometry, GC-MS)進行分析。綠色和平隨即在倫敦瑪麗王后大學建立了一個實驗室,並自 1992 年起落腳於艾克斯特大學校區。

在綠色和平實驗室工作,除了科學專業,最重要的能耐是什麼呢?綠色和平資深科學家 David Santillo 說,「我們必須非常具策略性。」為了讓每分得來不易的資源都有所回報,研究案必須有潛力以相對少的資源,發揮最大影響力。實驗室團隊通常將精力集中在分析特定問題上,如特定地點的污染、會造成廣泛污染的特定有害物質如全氟烷基化合物(PFAS),或不安全的消費產品。

綠色和平資深科學家David Santillo博士於綠色和平在英國艾克斯特大學的科學實驗室,進行塑膠微粒檢測。
綠色和平資深科學家David Santillo博士於綠色和平在英國艾克斯特大學的科學實驗室,進行塑膠微粒檢測。 © Vanessa Miles / Greenpeace

Santillo 擁有海洋微生物生態學博士學位,回應來自四面八方的要求並提供協助,是他與同事的日常。科學家與綠色和平同事、媒體、政策制定者,與其他組織的科學家保持密切聯繫,也在同儕評審期刊上發表研究發現。首要任務是藉由科學發現與數據,推動最高層級的環境政策改變

如今,Santillo 與其他成員在校園的創新中心經營兩間實驗室。一間是濕實驗室(wet lab),裡面塞滿了玻璃器皿(幾乎看不到拋棄式塑膠用品),另一間則有許多先進分析儀器,包括四臺氣相層析質譜儀:

  • 一臺用於液液萃取和固液萃取(liquid-liquid and liquid-solid extractions)
  • 另一臺用於熱脱附(thermal desorption),可用來分析空氣品質
  • 一個用於分析金屬的感應耦合電漿質譜儀(inductively coupled plasma mass spectrometer, ICP-MS)
  • 一個液相層析質譜儀(liquid chromatograph/mass spectrometer, LC-MS),用來分析農藥和藥物

實驗室還有傅立葉紅外線光譜儀(Fourier-Transform Infrared Spectrometer, FTIR),用以分析較大的塑膠碎片。

Santillo 說,「這裡的設備足以讓十位全職科學家非常忙碌!但我們的人力精簡,必須嚴格界定什麼能做,什麼不能做。」

綠色和平實驗室的科學家針對英國河流水體樣本,分析塑膠成份。
綠色和平實驗室的科學家針對英國河流水體樣本,分析塑膠成份。 © Isabelle Povey / Greenpeace

守護環境的精神,落實在實驗室每日工作

為了實踐環保理念,平時儀器實驗室一致關閉非使用中的儀器、燈光,除了節能外,也避免使用對環境有害的溶劑。金屬化學家 Kevin Brigden 說所有人對此都習以為常,只需要提前決定使用什麼代替。

透過研究推動政策、帶來正向改變是 Santillo 最大滿足感來源,他說,「如果有人問我要不要到學術界或製藥業發展,賺現在的兩倍甚至三倍薪水?我會拒絕。」與其轉向其他高薪的產業,這群科學家的發展方向可能相反,例如分析化學家 Ildiko Kriston 曾為多家製藥公司工作,但於 2020 年決定加入綠色和平。

實驗室也與綠色和平全球志工網絡緊密聯繫,提供培訓,確保材料或樣本收集遵循嚴謹的科學方法,送至綠色和平實驗室後,視儀器或技能需求,有時會委外商業實驗室進行分析。

綠色和平科學家Iryna Labunska(右)和Melissa Wang(左)檢測水體樣本中是否含有有害化學物質。
綠色和平科學家Iryna Labunska(右)和Melissa Wang(左)檢測水體樣本中是否含有有害化學物質。 © Alex Stoneman / Greenpeace

以科學為基礎,促進環境政策正向改變

實驗室發布的許多研究,都成功促成了政策改變。綠色和平的「去毒」專案曾針對聚氯乙烯(PVC)材質玩具當中含有的鄰苯二甲酸酯(phthalates,多用作為塑化劑)造成的風險,提供新證據予歐盟委員會與美國的監管機構,相關產品隨即被限用。Santillo 說當時這個問題少有人關注,「這些專為兒童設計的產品含有鄰苯二甲酸酯,可能因兒童長時間啃咬從塑膠中滲出。業界知道,但一般民眾並不了解。於是我們將數據公布。」

綠色和平科學家Kevin Brigden博士為兒童玩具進行檢測,了解是否含有鄰苯二甲酸酯。
綠色和平科學家Kevin Brigden博士為兒童玩具進行檢測,了解是否含有鄰苯二甲酸酯。 © Vanessa Miles / Greenpeace

2021 年,科學家發表了「傾倒在土耳其的塑膠垃圾與廢棄物環境影響」調查結果,這些都源於英國、德國等歐洲國家。Brigden 等實驗室的科學家參與專案初期設計,協助分析土耳其的塑膠、土壤樣本。提交給土耳其政府的科學小組報告確定其中有高含量的危險化學物質,包括重金屬鎘和鉛。Brigden 說,土耳其政府已開始清理並限制塑膠廢棄物進口。最近的其他研究包括加拉巴哥群島(Galapagos Islands)塑膠污染及對於當地海洋物種的威脅。

綠色和平發布研究後,諸如政府政策修訂等迴響,最快可能在幾週內形成。Brigden 說,儘管不是每個人意見都相同,通常不會有科學家認為綠色和平的研究偏頗。他說,綠色和平的科學發現有時會受到其他科學家的挑戰,但通常在分享數據與研究方法後,「人們總是回過頭來對我們說,『哦,不,實際上你是對的』。」

Brigden 說,「我們首要的工作守則,就是確保科學嚴謹性。綠色和平是以科學為導向的組織。」

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